โครเอเชียมาไกลแล้ว

    หากให้คนทายผลคู่ชิงชนะเลิศในศึกฟุตบอลโลกที่ผ่านมาตั้งแต่ก่อนเริ่มทัวร์นาเม้นต์ จากหนึ่งร้อยคนอาจจะไม่มีคนตอบว่าเป็นทีมชาติโครเอเชียที่จะได้เข้าชิงชนะเลิศเลยก็ได้ ซึ่งก็ถือว่าไม่ใช่เรื่องแปลกอะไร เพราะถึงแม้ทีมชาติโครเอเชียจะได้เข้ารอบสุดท้ายฟุตบอลทัวร์นาเม้นต์ใหญ่อย่างฟุตบอลโลก หรือฟุตบอลชิงแชมป์แห่งชาติยุโรปเป็นประจำก็ตาม แต่พวกเขาก็มาได้ไม่ไกลจนถึงนัดชิงชนะเลิศเหมือนอย่างปีนี้ โดยฟุตบอลโลกฟร็องค์ 98 ที่ประเทศฝรั่งเศส ทีม “ตราหมากรุก” ก็เกือบได้เข้าชิงชนะเลิศ แต่ต้องพ่ายทีมเจ้าภาพอย่างทีมชาติฝรั่งเศสในรอบรองชนะเลิศเสียก่อน และสุดท้ายก็ได้อันดับ 3 มาครองด้วยการเอาชนะทีมชาติฮอลแลนด์ 3-1 ซึ่งในยุคนั้นโครเอเชียมีดาวอร์ ซูเคอร์ เป็นดาวยิงประจำทีม และปัจจุบันเขาดำรงตำแหน่งเป็นประธานสมาคมฟุตบอลโครเอเชียอยู่ด้วย

ทีมชาติโครเอเชียชุดนี้เต็มไปด้วยนักเตะมากประสบการณ์อยู่ในทีม ถึงแม้จะขาดดาริโอ เซอร์น่า แบ็คขวาตัวเก๋าที่ประกาศรีไทร์จากการเล่นให้ทีมชาติหลังตกรอบฟุตบอลยูโรเมื่อ 2 ปีที่แล้ว และปลอกแขนกัปตันทีมจึงตกมาอยู่กับลูก้า โมดริช เพลย์เมคเกอร์วัย 32 ปีแทน และนักเตะส่วนใหญ่ก็มาจากชุดยูโร 2016 นั่นเอง ซึ่ง 11 ตัวจริงแทบจะไม่ได้เปลี่ยนอะไรเลย โดยเปลี่ยนเพียงแบ็คขวาจากดาริโอ เซอร์น่าเป็นซิเม เวอร์ซัลจ์โก้ แบ็คขวาจากแอตเลติโก มาดริด ที่ได้โอกาสเป็นตัวจริงแทน ทำให้รูปแบบการเล่นยังคงต่อเนื่องจากทัวร์นาเม้นต์ก่อนๆ โดยคู่กองกลางของโครเอเชียอย่างโมดริช และอีวาน ราคิติช ถือว่าเล่นได้อย่างสุดยอดในฟุตบอลโลกหนนี้ ส่วนแนวรุกยังมีมาริโอ มานด์ซูคิชเป็นกองหน้าตัวเป้าเช่นเดิม และตัวริมเส้นมีอีวาน เปริซิช และอันเต เรบิช เป็นตัวทะลุทะลวง ซึ่งพวกเขาโชว์ฟอร์มได้อย่างยอดเยี่ยมในรอบแรก ด้วยการเอาชนะไนจีเรีย 2-0 อาร์เจนติน่า 3-0 และไอซ์แลนด์ 2-1 และผ่านเข้ารอบไปพบทีมชาติเดนมาร์ก ซึ่งโครเอเชียดวลจุดโทษชนะไป เช่นเดียวกับรอบ 8 ทีมสุดท้ายที่ก็เอาชนะทีมชาติรัสเซียด้วยการดวลจุดโทษเช่นกัน

รอบรองชนะเลิศถึงแม้จะถูกทีมชาติอังกฤษออกนำไปก่อนตั้งแต่ต้นเกม แต่พวกเขาก็ค่อยๆ กลับมาได้สำเร็จ โดยการเอาชนะได้ในช่วงต่อเวลาจากประตูชัยของมาริโอ มานด์ซูคิช และผ่านเข้าชิงชนะเลิศได้สำเร็จ แต่ถึงแม้จะเข้าไปพ่ายให้กับทีมชาติฝรั่งเศส 2-4 ก็ตาม แต่เท่านี้ก็ถือว่าทีมชาติโครเอเชียมาได้ไกลกว่าที่ตั้งเป้าไว้มาก และพวกเขายังมีโอกาสต่อยอดได้อีกในศึกฟุตบอลยูโร 2020 ในอีก 2 ปีข้างหน้า